Sunday, April 30, 2006

Nazir 52a

The sages relied on physicians' expertise to render a halachic ruling:

נזיר נב. (ש"ס ווילנא); ז"ל

תא שמע רבי יהודה אומר ששה דברים ר' עקיבא מטמא וחכמים מטהרין וחזר בו ר' עקיבא ומעשה שהביאו קופה מלאה עצמות לבהכ"נ של טרסיים והניחוה באויר ונכנס תודוס הרופא וכל הרופאים [עמו] ואמרו אין כאן שדרה ממת אחד טעמא דליכא שדרה דמחדא האיכא או שדרה או גולגולת דמחדא נזיר מגלח עליה ש"מ או שדרה או גולגולת תנן לא מיבעיא קאמר לא מיבעיא שדרה וגולגולת דממת אחד ליכא אלא אפי' או שדרה ממת אחד או גולגולת ממת אחד ליכא... עכ"ל

Come and hear: R. Judah says: Six things were declared unclean by R. Akiba and clean by the Sages, and R. Akiba retracted his opinion. It is related that a basket full of [human] bones was taken into the Synagogue of the Tarsians and placed in the open air. The Theodos, the Physician, together with all the physicians, entered, and said that there was not the backbone of a single corpse there. The reason [that it was declared clean] is that there was not a backbone from a single [corpse], but had there been either a backbone or a skull from a single [corpse], a nazirite would have been required to poll because of it, whence it follows that we read in our Mishnah, either the backbone or the skull? - The case was put strongly. Not only was there not the backbone and skull of a single corpse, but there was not even the backbone of a single corpse or the skull of a single corpse. [translation from The Babylonian Talmud, Seder Nashim Vol. VI (Nazir-Sotah), Nazir, the Rev. Dr. A. Cohen, trans. London: Soncino, 1936]

(Reference from Rabbi Gil Student, "The Approach of the Talmudic Sages to Science," available at

No comments: